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‘코로나 지옥’ 뉴욕에서 벗님들께 보내는 열 번째 편지

사랑하고 존경하는 벗님 여러분 그동안 안녕하십니까. 4월은 시인 엘리엇이 노래했던 대로 21세기에 들어 ‘가장 잔인한 달’로 기억될 것 같습니다. 다행히 4월 하순부터 뉴욕의 코로나 확진자와 사망자가 차츰 줄어들고 있지만 아직도 매일 1000명 이상 확진자와 300명 가까운 사망자가 속출하고 있습니다. 맨하탄 도심에서 수십 구 시체가 쌓인 트럭들이 여러 차례 발견되기도 했습니다. 장의사에서 냉동보관하지 못하고 하루 20달러에 빌리는 유홀(U-HAUL) 화물 밴과 트레일러 트럭에서 시신들이 부패하고 있습니다. 장의사만 탓할 일은 아닙니다. 이것이 세계 최첨단 도시 뉴욕의 현실입니다. 이번 코로나 팬데믹은 그동안 드러나지 않았던 화려한 도시의 이면을 낱낱이 드러낸 것뿐입니다.

제가 사는 낫소 카운티는 지난 편지에도 말씀드렸지만 한국의 40분의 1 인구에 4월 말 코로나 확진자 3만 5000명에 사망자 1700명입니다. 확진자는 한국의 3배가 훨씬 넘고 사망자는 7배에 가깝습니다. 뉴욕주 전체도 확진자 30만 명에 사망자도 2만을 넘었습니다. 그래도 주민들은 불편하지만 질서를 지키고 주정부와 카운티 발표를 믿는 편입니다. 뉴욕주지사와 낫소카운티 행정관은 코로나 현황을 매일 브리핑합니다. 두 사람은 의료전문가는 아니지만 조금도 과장, 축소, 왜곡하지 않고 사실 그대로 발표합니다. 특히 낫소 행정관은 여성 기자 출신으로 팩트를 정확히 설명하는 것이 한국의 정은경 질본 본부장을 연상시킵니다. 이들의 정직한 발표가 주민들 신뢰의 원동력입니다. 뉴욕주에만 매일 수천 명 확진자와 300명 이상 사망자가 발생하는데도 연방정부 입장에서는 경제정상화에 조바심 내고 있습니다. 주식시장과 자신의 대선을 대입시키는 트럼프 대통령으로서는 그럴 만합니다. 트럼프는 매일 브리핑 시간에 자신이 코로나를 성공적으로 방어했다며 자화자찬하면서 사실상 대선홍보에 이용하고 있습니다. 정치인이기에 이해는 하지만 왠지 불안한 느낌입니다.

낮에 경찰차 사이렌이 요란하게 울렸습니다. 내다보니 경찰차를 선두로 10여 대 차량과 소방차가 행렬하고 있습니다. 초등학교 교사들이 차창에 “We miss you!!!"(선생님은 너희들이 그립단다) 등 다양한 구호판을 내걸고 손을 흔듭니다. 교사들이 학생들 사는 동네를 돌며 인사하는 것입니다. 사실 한 달 이상 반가운 얼굴을 마주하지 못하고 전화로 안부를 묻는 것은 너무 힘듭니다. 어른들도 그런데 아이들은 더할 것입니다. 이런 식으로 대면하는 것이 요즘 유행입니다. Happy Birthday 행사도 친지들이 집 앞에서 노래하면 당사자는 창문에서 손을 흔듭니다. 사회적 거리 두기 모습입니다. 차츰 빨리 해제하라는 목소리가 높아집니다. 특히 젊은 층들은 더 못 참겠다는 듯 시위를 합니다. 그러나 아직까지는 사회적 거리 두기를 계속해야 한다는 의견이 높습니다. 연방정부에서는 트럼프 대통령이 빨리 ‘Re open’ 하라고 조바심 내고 있지만 일선 주지사들과 전문가들은 크게 우려하고 있습니다. 거리 두기 피로감 때문인지 이제는 제가 즐겨 찾는 외딴 해변에도 사람들이 제법 많아지고 있습니다. 아직 쌀쌀한 날씨에도 해변에서 옷을 벗고 일광욕하는 사람도 생기고 노인들은 주로 방파제에서 낚시로 세월을 낚고 있습니다.

사실 사회적 거리 두기는 계속돼도 큰일이고 중단해도 큰일입니다. 일용직 노동자들과 영세 소상인들의 피해가 막심합니다. 정부의 긴급재난 지원금으로는 어림없습니다. 정부에서는 나름 소상인들을 위한 긴급대출 등 구제책을 마련했지만 그 조건에 해당되지 않는 그늘이 많다고 합니다. 주로 막노동에 종사하는 서류미비 외국인 체류자들은 긴급재난 지원금에도 해당되지 않아 그대로 굶어야 할 처지입니다. 이런 소외계층에 대한 재난구호는 민간 사회단체에서 간헐적으로 하고 있지만 역부족입니다. 그렇다고 거리 두기를 해제한다면 폭발적인 코로나 확산은 불 보듯 뻔한 일입니다. 이번 코로나 팬데믹은 시장경제 자본주의 체제 이면을 완전히 까발린 셈입니다. 

오늘 세계 노동절을 맞아 노동의 의미를 다시 생각해 봅니다. 신성하고 존엄한 노동의 가치가 인정받는 세상이 오기를 갈망하면서 이번 사태를 계기로 인류가 ‘더불어 사는’ 지혜를 깨치는 계기가 되기를 기도드립니다. 안녕히 계십시오. 저는 아직까지는 무사합니다. 또 소식 전하겠습니다.

2020년 5월1일

장기풍(스테파노)
전 <평화신문> 미주지사 주간
2006년 은퇴. 현재 뉴욕에 사는 재미동포

<가톨릭뉴스 지금여기 http://www.catholicnews.co.kr>

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